萨根:宇宙探索的引领者 太空科普的先行者

2017-12-07 09:33 来源:南方日报 
2017-12-07 09:33:35来源:南方日报作者:责任编辑:崔益明

  作者:尹传红

  编者按

  在萨根离开人世20周年之际,其经典作品《宇宙》中文版在我国出版发行。该书英文版成书于1980年,从理性、人文、感性的角度介绍人在宇宙中的位置。一经出版,便连续占据《纽约时报》畅销书榜首70周,并于1981年荣获雨果奖,其同名电视纪录片被译成10多种语言在60多个国家上映。

  《宇宙》

  (美) 卡尔·萨根 著 陈冬妮 译

  广西科学技术出版社 2017年6月

  1996年12月20日,美国著名天文学家和科普作家卡尔·萨根离开了人世,享年62岁。全世界都在哀悼他、纪念他。美国国家航空航天局专家小韦斯利·T·亨特里斯称他是“独一无二最为人所知的科学‘传教士’”。他在长期从事的科学、文学和公共事业中所取得的最大成就,或许是他成了许多人心目中代表现代科学的偶像,是太空科学和太空探索的化身,堪称“科学的形象大使”。

  萨根在科研和科普两个方面都作出了杰出的贡献,他对科学的精辟见解使他成为“唯一能够用简单扼要的语言说明科学是什么的科学家”。1994年初,美国国家科学院将公共福利奖章授予萨根,以表彰他“在传播科学之神奇和重要性,激起无数人的科学想象力,以及用通俗的语言阐释艰深的科学概念方面所表现出来的非凡能力”。康奈尔大学荣誉校长弗兰克·H·T·罗兹则评价说:萨根是一个优秀的探究者,是他那个领域的领头羊……他讲的题目是宇宙,而他的课堂是世界。

  一

  萨根1934年11月9日出生于纽约的布鲁克林,父母是“几乎对科学一无所知”的普通工人。“但是,他们通过让我了解既要具有怀疑精神,又要保持求知欲望的这种方法,教给了我这两种难以结合在一起的东西,而这却是科学方法的核心所在。”

  不过,萨根对其学生时代早期的回忆,多少又有些遗憾:在他的小学、初中和高中阶段,“全然没有不断增长的对新事物的新奇感,根本就得不到追求个人兴趣的鼓励,也没有人让我们去探究那些知觉的或概念性的错误。在课本的后面,才有非常令人感兴趣的材料……”。

  是大学圆了萨根的求知和探索之梦:他从诺贝尔物理学奖获得者萨布拉曼·扬·钱德拉塞卡的理论中领略到了数学的真正迷人之处;他有机会跟诺贝尔化学奖获得者哈罗德·克莱顿·尤里讨论化学;他一度师从诺贝尔医学或生理学奖获得者赫尔曼·约瑟夫·穆勒学习生物学;他又跟太阳系理论最有影响的权威之一杰勒德·彼得·柯伊伯学习过行星天文学;他还修完了美国著名教育家、曾任芝加哥大学校长的罗伯特·梅纳德·哈钦斯开设的一门普通教育课。

  大学里开阔的学科视野和活跃的学术气氛,使萨根得以填补他过去所接受的教育中的一些空白。许多以前非常神秘(不仅是在科学方面)的东西,在他的头脑中逐渐变得清晰起来。1960年从芝加哥大学拿到天文学和天体物理学博士学位后,萨根成了哈佛大学的一名教员。在此期间,他开始从事有关地球上的生命起源和地外生命的研究。他曾跟同事以紫外线和高压激波作为能源,在实验室里模拟出地球大气中形成各种有机分子的过程。1963年,他还与庞南佩鲁马等人成功地探测到了三磷酸腺苷(ATP)——活机体组织最主要的储能载体的形成。

  二

  1968年,萨根来到康奈尔大学天文学系,任行星研究实验室主任,致力于行星表面与大气的物理学和化学的研究。早在探测器对近地行星实地考察之前多年,萨根就先后提出了一系列如今已被公认的论点:金星大气的酷热起因于温室效应;火星表面存在着显著的高度差,明暗不同是因为其表面尘埃不同,而其变迁则系季风所致。他还认定,土卫六上出现微红的霾,是因为其大气中存在有机分子等。后来,基于对行星气候与环境的研究结果,萨根把公众的注意力带到了对地球极其重要的环境危机(如温室效应和臭氧层出现空洞)以及其他灾害问题(如核爆引发“核冬天”的可能性)上。

  此外,萨根作为美国国家航空航天局的专家,多次参与了“水手号”“海盗号”“先驱者号”“旅行者号”宇宙飞船的科学设计和资料分析工作,有力地推动了利用探测器探测其他行星的计划。在组织并鼓动寻找地外智慧生命的计划里,萨根还是关键的科学家之一。“先驱者号”携带的金属饰板和“旅行者号”携带的声像片——向“地外文明”展现的地球标志物以及我们人类的问候,均由他主持设计。他是“人类并不孤独”这一著名论断的最强有力的支持者之一,也是宇宙生物学的创始人和开拓者之一。

  20世纪80年代初,萨根还创作了以人类向外星文明推进为主题的长篇科幻小说《接触》(后来被好莱坞拍成了电影《超时空接触》)。这部小说的预支稿酬高达200万美元,足见萨根当时的知名度和社会影响力。美国著名的天文学杂志《天空和望远镜》曾经刊载过一幅漫画,描绘两个长有触角的“外星人”刚从宇宙飞船里出来,就对迎候他们的地球人说:“带我们去见卡尔·萨根吧!”这彰显出,萨根在寻找地外智慧生命的工作中倾注了巨大的热情并采取了实际的科学行动,所以,不仅地球人敬重他,就连“外星人”也对他念念不忘。

  三

  萨根的科普生涯对接于刚刚勃兴的太空时代,并与他的科研工作密切交集。继1969年登月获得成功之后,美国又相继发射了一系列行星探测器,科学尤其是太空科学引发了许多公众的关注和兴趣。然而,人们对其相关知识和背景却不甚了解。1976年,“海盗号”资料分析处的金特里·李建议萨根,不妨借助电视这个平台向公众解读太空探测的那些重大发现及其背后的意义。

  4年过后,1980年,由萨根自编、自导、自演的大型科学电视系列片《宇宙》风靡全球。这部13集的系列片把天文、地理、历史、哲学以及生命的起源进化和地外文明的探讨等等都熔于一炉,谱写了地球上生命、文明与科学诞生和发展的宏伟篇章。它被翻译成10多种语言,在60多个国家放映,有逾6亿人观看。这一年10月,萨根成了《时代周刊》的“封面人物”。与此同时,由萨根以优雅的文体写就、与电视片配套的《宇宙》一书接踵而至,位列《纽约时报》畅销书排行榜达70周之久,仅在美国就印刷了40余次,另外还有30多个国外版本。

  萨根将(讲解)科学喻为他眷恋终生的爱情故事。他在事业的早期便已认识到:科学家有责任介入社会。在一个技术性的社会里(或在任何一个先进的社会里),科学是作出明智决策的关键性因素。他坚信他所知道、相信以及他希望能够发现的一切,都必须有效地跟公共政策制定者及广大公众进行交流;只有激发了公众参与科学的激情从而支持它继续前进时,科学才能够继续辉煌。(尹传红 《科普时报》总编辑、中国科普作家协会常务副秘书长)

[责任编辑:崔益明]

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